Foto: Mary Evans Picture/NTB Scanpix

Da Nikola Tesla vant strømkrigen med Edison

Teknologi

"Fremtiden er elektrisk" kunne vært slagordet til Nikola Tesla, den geniale oppfinneren som den populære elbilen er oppkalt etter. For over hundre år siden viste han hvordan strøm kan transporteres over lange avstander – og dermed startet elektrifiseringen av verden.

"Strømkrigen" mellom Thomas Edison og Nikola Tesla er en av de mest dramatiske tvekampene i vitenskapshistorien. Var det likestrøm eller vekselstrøm som var best egnet til å bringe elektrisk strøm til alle hjem i USA?

 

Edison mente at likestrøm var tryggere å ha i huset. For å demonstrere hvor farlig vekselstrøm var, konstruerte han den første elektriske stol. 

Likestrøm og vekselstrøm

Likestrøm er elektrisk strøm som flyter i én retning og med konstant eller praktisk talt konstant styrke. 

Vekselstrøm er elektrisk strøm som skifter retning periodisk, slik at det i middel går like mye strøm i begge retninger. 

Kilde: Professor Øyvind Grøn/Store norske leksikon 

 

Edison hadde planlagt hvordan han skulle produsere strøm i en sentral stasjon og distribuere den til kundene. Han oppfant også uttak, kontakter og andre ting som folk ville trenge. I 1882 tok han patent på en glødelampe (lyspære).

 

Problemet med Edisons konsept var at kundene måtte bo i nærheten av kraftstasjonen, for likestrøm kunne ikke transporteres lenger enn rundt en kilometer.

Thomas Edison/NTB Scanpix
Thomas Edison. Foto: Heritage/NTB Scanpix

Høy spenning

– Tesla utviklet en bedre løsning, en vekselstrømgenerator som gjorde det mulig å transformere strøm opp til høyspent vekselstrøm og sende den langt av gårde, slik vi gjør over land i dag. For å frakte strøm over lange avstander, må den ha høy spenning. Hvis ikke, blir tapet så stort underveis at det ikke er regningssvarende, sier overingeniør Owe Stubberud i Statnett.

 

Det var først mye senere at teknologiutviklingen gjorde det mulig med høyspent likestrøm som kan transporteres over lange avstander. Strømkablene over Skagerrak mellom Norge og Danmark er for eksempel likestrømskabler. 

 

– Vekselstrømgeneratoren var en revolusjon og sørget for at elektrifiseringen av verden skjøt fart for alvor på slutten av 1800-tallet. Uten vekselstrømgeneratoren og transformatoren hadde vi ikke hatt det samfunnet vi har i dag, sier Stubberud.

Jobbet for Edison

Strømkrigen mellom Edison og Tesla var også av personlig art. Tesla, som var født i Serbia, hadde arbeidet for Edisons selskap i Frankrike, før han emigrerte til USA og begynte ved Edison Machine Works på Manhattan. Der ble han lovet 50 000 dollar hvis han klarte å konstruere en ny versjon av firmaets likestrømsgenerator. Men da Tesla etter å ha lyktes med denne oppgaven gikk til Edison for å få pengene, svarte Edison at løftet om betaling bare hadde vært en spøk. Tesla ble rasende og sa opp på stedet.

 

Tesla hadde blandet suksess som forretningsmann i årene som fulgte, men som oppfinner var han en ener.

 

– Han var sin tids ledende og mest nyskapende elektroingeniør. En av hans viktigste oppfinnelser var en induksjonsmotor basert på vekselstrøm, som var den første fungerende elektromotoren, sier professor emeritus Øyvind Grøn, som har skrevet omtalen av Tesla i Store norske leksikon.

Nikola Tesla. Foto: Science Photo Library/NTB Scanpix

Tesla samarbeidet med selskapet Westinghouse, som blant annet vant anbudet om belysningen på verdensutstillingen i Chicago i 1893.  

 

To år senere konstruerte han en vannkraftgenerator for vekselstrøm som ble installert ved Niagarafallene. Sammen med Westinghouse bygde han transformatorer og høyspentlinjene som førte strømmen fram til byen Buffalo, 35 kilometer unna. 

 

Tesla var nå høyt ansett i det amerikanske fagmiljøet og var i en periode visepresident for American Institute of Electrical Engineers.


– Tesla forsto tidlig at elektrisk energi kan overføres gjennom tomt rom ved hjelp av induksjon, noe som i dag utnyttes i kontaktfrie ladere som for eksempel brukes til å lade elektriske tannbørster.  Tesla konstruerte også en trådløs lyspære som ble tilført energi ved induksjon og kraftige radiosendere.  I 1896 demonstrerte han den første fjernstyrte båten for det amerikanske forsvaret, forteller Grøn. 

Han var sin tids ledende og mest nyskapende elektroingeniør. En av hans viktigste oppfinnelser var en induksjonsmotor basert på vekselstrøm, som var den første fungerende elektromotoren.
– Professor emeritus Øyvind Grøn om Nikola Tesla

Tenkte stort

Tesla tenkte stort og drev med voldsomme eksperimenter. I 1899 bygget han et laboratorium i Colorado Springs, der han fikk nærmest ubegrenset tilgang på elektrisitet. Her undersøkte han trådløs overføring av elektrisk energi i stor skala.

 

Men langt fra alt han tok i ble til gull.  Tesla søkte patent på radio, men måtte se at italieneren Guglielmo Marconi fikk hovedæren for denne oppfinnelsen. Marconi kom Tesla i forkjøpet ved å være den første som førte radiosignaler over Atlanterhavet, fra Cornwall til Newfoundland, i 1891.

 

– For å sende trådløs telekommunikasjon fikk Tesla bygget et høyt tårn på Long Island ved New York. Men mange av installasjonene som trengtes ble ikke fullført, og prosjektet endte som fiasko. Tesla søkte også patent på en type helikopter som vi i dag vet aldri ville fungert, forteller Øyvind Grøn.

Tesla i laboratoriet sitt i Colorado Springs. De syv meter lange lysbuene var ikke en del av normaldriften, men ble generert i anledning fotograferingen ved raskt å slå utstyret av og på, forteller professor Øyvind Grøn. Foto: Mary Evans/NTB Scanpix

Mange myter

Owe Stubberud i Statnett forteller at det eksisterer en del myter om hva Tesla faktisk oppnådde.

 

– Det var ikke Tesla alene som fant opp vekselstrømsgeneratoren, det var det flere som gjorde på samme tid. Men han skapte et grunnlag andre kunne utvikle videre og utnytte langt bedre enn han klarte selv. Tesla kom ikke lenger enn til tofase, som snart forsvant, men han la grunnlaget for at andre kunne finne opp trefase, som vi fortsatt bruker i dag.

 

Samtidig som Tesla gjorde sine nyvinninger i USA, arbeidet forskere i Europa med mange av de samme problemstillingene.

 

– Amerikanerne har nok i litt for stor grad forsøkt å ta æren for vekselstrømmen med anlegget ved Niagarafallene. Systemet de brukte forsvant ganske snart til fordel for trefase. Allerede i 1891 hadde Mikhail Dolivo-Dobrovolskij i AEG i Tyskland funnet opp en trefasegenerator med grunnlag i Teslas arbeider. Jonas Wenström i Sverige fikk også samme år patent på et trefasesystem.

 

På verdensutstillingen i Frankfurt i 1891 ble Dolivo-Dobrovolskijs trefasesystem vist fram. 

 

– Utstillingen er blitt beskrevet som begynnelsen på den andre industrielle revolusjon. Det var ikke lenger tvil om at vekselstrøm var best til overføring av kraft. Siemens, AEG og flere andre selskaper kastet seg over teknikken og utviklet den videre med voldsom styrke.

Genial oppfinner

Tesla var aktiv innen områder som vekselstrømsteknologi, trådløs overføring av elektromagnetiske signaler og elektrisk energi, spesielt fjernstyring. Til sammen fikk han hele 700 patenter. Det sies at han arbeidet hele tiden og at han ikke hadde tid til å ha familie.

 

– Tesla var en banebrytende og kreativ oppfinner av stor betydning for elektrifiseringen av samfunnet i 1890-årene, sier professor Øyvind Grøn.

 

Tesla døde av hjertesvikt 86 år gammel i 1943, alene på et hotell i New York. 


Til toppen